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Hoteleras de EU se saborean el botín de las playas cubanas

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Aves vuelan sobre el hotel Habana Libre en la capital cubana, en imagen de ayer. Foto Reuters

Por Reuters

Nueva York / Lima. La carrera por las zonas frente a las playas de Cuba ha comenzado.

El interés de los ejecutivos de las principales cadenas hoteleras de Estados Unidos en la isla ha aumentado en los últimos meses, con conversaciones informales con funcionarios cubanos a medida que Washington relaja las restricciones a las firmas estadunidenses que operan allí.

Ejecutivos de Marriott International, Hilton Worldwide y Carlson Hospitality Group, que administra la cadena Radisson, dijeron que han conversado con funcionarios cubanos en los últimos meses.

“Todos estamos muy interesados”, dijo Ted Middleton, vicepresidente senior para desarrollo en América Latina de Hilton. “Cuando se nos permita hacerlo legalmente, todos queremos estar listos en la línea de partida”, agregó.

Estados Unidos y Cuba restablecieron relaciones diplomáticas en julio tras décadas de hostilidad.

Washington flexibilizó aún más el embargo comercial de medio siglo este mes, al permitir que algunas empresas establezcan filiales o asociaciones en Cuba y puedan abrir oficinas, tiendas y depósitos en la isla.

Estados Unidos quiere llegar a un acuerdo que permita a las aerolíneas domésticas realizar vuelos regulares a Cuba tan pronto como sea posible, dijo un funcionario del Departamento de Estado la semana pasada, en medio de especulaciones de que la prohibición para que los turistas estadounidenses visiten la isla caribeña podría flexibilizarse.

Los hoteleros estadunidenses no tienen permitido invertir en Cuba en la actualidad y la isla oficialmente sigue siendo un lugar prohibido para los turistas del país a menos que cumplan con ciertos criterios, como ser cubanoestadunidense o participar de viajes especiales culturales o educativos.

Las compañías extranjeras deben asociarse con una entidad cubana para hacer negocios y los hoteleros estadunidenses creen que deberán hacer lo mismo si es que se levantan las restricciones.

Mientras esperan que los políticos resuelvan sus diferencias, los ejecutivos hoteleros llevan adelante misiones de investigación en La Habana y mantienen reuniones informales con funcionarios del Gobierno en Cuba y en varias ciudades europeas.

Esta semana, Middleton, junto con ejecutivos de Carlson y Wyndham Worldwide Corp., que opera la cadena Ramada, se reunieron con el viceministro de Turismo de Cuba, Luis Miguel Díaz, en una conferencia de la industria en la capital peruana, Lima.

En la década de 1950, Cuba era el destino favorito para celebridades estadunidenses como Frank Sinatra y Ava Gardner, así como turistas comunes que viajaban en masa en vuelos baratos y barcos desde Miami.

Una reciente flexibilización de algunas restricciones para viajeros ayudó a que más de 106 mil estadunidenses visitaran Cuba en lo que va del año, más de los 91 mil 254 de todo el 2014, según datos recopilados por el profesor de turismo José Luis Perelló de la Universidad de La Habana.

En general, la llegada de turistas aumentó casi un 18 por ciento este año tras un récord de 3 millones de visitantes en 2014, cifra que convirtió a Cuba en el segundo destino más popular del Caribe detrás de República Dominicana.

Los hoteleros estadunidenses esperan que los visitantes del país se disparen si se levantan todas las restricciones de viaje.