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Instalan “retina” al futuro radiotelescopio más grande del mundo

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Radiotelescopio Esférico de Apertura Única de 500 metros o FAST, en Guizhou, China. Foto Xinhua

Por Xinhua

Guiyang. Los científicos chinos probaron hoy la instalación de la «retina» del radiotelescopio más grande del mundo de la historia que será completado en septiembre del año próximo.

Los técnicos elevaron una cabina fuente de 30 toneladas del Telescopio de Apertura Esférica de 500 metros (FAST, por sus siglas en inglés) sobre un reflector tipo disco a medio terminar que mide 500 metros de diámetro y 1.6 kilómetros de perímetro.

Una vez terminada, la cabina, hogar de una fuente de alimentación que recolectará señales del universo, estará suspendida a entre 140 y 160 metros por encima del reflector, conformado por 4 mil 450 paneles.

Cada panel es un triangulo equilátero con una distancia por lado de 11 metros, y cuenta con cables fijados a la parte posterior de ellos para poder ajustar los ángulos y posiciones en sincronización con la cabina fuente, que es manejada por cables, servomecanismos adicionales a un robot paralelo como segundo sistema ajustable.

«Si comparas al FAST con un ojo, entonces la fuente de alimentación es la retina», dijo Sun Caihong, ingeniero en jefe del programa FAST. «Todas las señales que recolectamos eventualmente llegan aquí».

Sun dijo que el control de alta precisión y los movimientos de larga distancia de la cabina fuente, usando cables de acero, ha sido un desafío serio para los expertos, aunque lograron disminuir el error máximo a menos de 10 milímetros.

«Esa es una de nuestras innovaciones más grandiosas», dijo Sun.

La construcción del FAST inició en marzo de 2011 con una inversión de mil 200 millones de yuanes. A su conclusión, el telescopio será el mayor del mundo en su tipo, superando al Observatorio de Arecibo en Puerto Rico, que tiene un diámetro de 300 metros.

También será 10 veces más sensible que el telescopio de 100 metros cerca de Bonn, Alemania.

A diferencia de los telescopios ópticos usados para observar el universo con luz visible, un tipo de radiación electromagnética, el radiotelescopio opera en la porción de frecuencia de radio del espectro electromagnético donde detecta y recolecta datos de fuentes de radio.

Las metas científicas clave del FAST se basan en lo observable entre las frecuencias de 70MHz y 3 GHz, incluida la línea de estructura hiperfina HO de 21 cm, emisiones pulsares y el continuo de radio.

Los primeros informes indican que permitirá a los astrónomos dar un salto importante en muchas metas científicas. Por ejemplo, pueden estudiar el hidrógeno natural en las galaxias distantes, detectar pulsares débiles, buscar la primera estrella brillante, o hasta escuchar posibles señales de otras civilizaciones.

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Radiotelescopio Esférico de Apertura Única de 500 metros o FAST, en Guizhou, China. Foto Xinhua